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消息与协作平台——企业信息系统的中枢
    早在几年前,企业就开始把消息传递和协作当作商业竞争、团队交流和员工生产力的关键所在。尤其是随着Internet的迅猛发展,企业不仅已经实施内部的办公自动化(OA)系统,并逐渐地拓展到外部,使员工通过网络进行协同工作,从而提高团队的凝聚力和工作效率。实现这种系统的核心平台就是消息与协作平台,它是企业信息系统中实现信息交流的坚实基础。本期特写试图从消息与协作平台的作用、特点以及发展几个方面向读者阐述该技术的现在与未来。

    简单的说,消息现在主要的形式就是电子邮件。所谓协作是指在组织内部或通过Internet及其它公共传输媒介与组织外部共享信息的过程,例如电子邮件、团体时间调度、任务管理、工作流管理以及实时讨论。消息系统与协作环境是相辅相成的,消息与协作平台就是二者集成起来的技术。

    一个企业利用消息与协作平台构建Web解决方案的过程,一般是沿着阶梯化的方式实现的。在某些情况下,第一步就意味着改进内部与外部的通信。企业内部需要交流,企业与供应商、客户需要交流,人们在沟通信息的基础上才能进行协作。如果没有一个强大的消息平台作为协作的基础,那么就无法开展协作应用。日程安排、讨论、任务管理、简单的工作流、文件分发等当前很普遍的协作应用都是在消息的基础上才能够完成。

    在完成了一个比较完善的电子邮件系统之后,第二步是实现信息共享,也就是比发布静态页面更进一步,比如通过讨论论坛,一个企业可以使得产品开发部门和销售/市场部门在新产品的设计上可以相互协作,从而缩短产品上市时间。同样的功能可以扩展到客户和供应商,使他们可以参与反馈过程,及时找到存在的问题和解决问题的答案。

    第三步是业务集成,也就是利用消息与协作平台的工作流特性使业务过程整合和自动化,加速日常业务过程,以更好地反映客户和供应商的需求。一般的实现策略是将服务器端的处理放在第一位,如由代理或软件根据一系列定义好的工作流事件,自动实现邮件路由和商业规则。而对这些事件的处理经常需要来自不同数据源的信息,所以工作流应用程序需要能够对那些核心业务系统进行广泛的、可编程的访问。

    通过以上几步打好基础,然后就可以建立电子商务系统,进行在线销售产品和客户服务了,整个过程是从简单到复杂,循序渐进的过程。

    消息与协作平台的特性

    一个坚实可靠的消息与协作平台应该具有以下的特性:

    1. 安全性

    作为企业级的通信基础设施,如何保障传输信息的安全性是关键业务用户首先考虑的问题。尤其是,随着办公自动化的发展,无纸办公正在向我们走来,很多关键文件、业务数据可能都要通过消息与协作平台进行,这就对安全性提出了更高的要求。

    2. 可扩展性

    所谓的"可扩展性"包括三个层次,首先,消息和协作平台应该能够支持尽可能多的用户,不应受存储能力的限制,同时保持高性能。再者,用户可能希望它既能运行在最新和最强大的硬件环境中,同时也能运作于规模比较小的工作组级服务器上。而且,这种消息传送架构是可扩展的,当业务扩展时,可以轻松地添加新的服务器。

    3. 稳定性和可靠性

    消息平台只有具有良好的可靠性,被传送的消息才能正确地达到目的地,而且在经历过意外的事故之后,数据必须可以恢复。因此应提供数据备份、负载均衡的功能,当出现了问题之后,服务器可以从一个点转移到另外一个点上工作。

    4.可兼容性和连通性

    用户可能有各种各样的消息系统,也可能基于异构的操作系统平台。因此,就要求消息与协作平台必须能够与这些系统共存并互相连通。同时,还应该支持Internet协议簇和OSI标准,并且能够与基于主机的系统和基于局域网的系统实现互通,使得各种平台上的应用能够快速地进行移植。随着信息变得越来越复杂,消息与协作平台应提供对结构化和非结构化数据的支持,其中包括关系数据库、邮件、文件、Web页等多种格式。

    5.开发性

    由于企业环境千变万化,除了基本的协作应用以外,许多用户需要利用信息平台创建适应自己需要的协作应用。用户总是希望开发尽可能简易,减少投入,增加效益。当然,这需要强大的开发环境,它还要具备通用、简便的特性,以帮助开发者充分使用已有的开发经验和技巧。这样的开发环境允许创建的应用程序可以通过通用的客户端(如Web浏览器)实现对服务器信息的访问。

    6. 可管理性

    对于消息与协作平台来说,可管理性是一项关键的标准。在管理员的视野中,组织机构内每一台服务器都应拥有自己的一席之地,管理员能够通过任一终端与某个指定的服务器相连。特别在信息资源广泛分布的今天,这一点显得更为重要。这就要求消息与协作平台应能够有监视服务器和连接性能的功能,并能跟踪消息路由。目录服务是使得管理员能够轻松地进行单点管理的一项重要技术。

    消息与协作的未来

    消息与协作平台总的趋势是朝向更加集成的方向,而且是各厂家纷纷将自己原有的优势融入消息与协作产品之中。消息与协作平台的代表产品当属Microsoft Exchange Server、Lotus Domino/Notes以及Novell GroupWise,在新版本产品中将继续增强已有的服务并支持知识管理、提高灵活性、Web访问能力以及目录服务等。Internet的普及和无线移动设备的发展对新产品的发展起到重要的作用。SMTP、IMAP、POP、HTTP、XML和HTML会进入这些产品的核心。

    知识管理

    我们可以看到,消息与协作平台的代表厂商都在倡导知识管理,并且纷纷把其消息与协作平台产品做为知识管理的基础。可见,消息与协作平台的发展也将会越来越多地与知识管理密切相关。知识管理的技术核心应该是实现动态地链接和处理结构化、非结构化信息。Novell GroupWise通过全文本索引,检入/检出以及版本控制提供文档管理,还将增加智能文件夹技术。Lotus 正在开发Web crawler用来评估 R5 对象存储库中的文档主题并编译出有关谁读写文档的信息,如果你通过Web crawler界面查询某个技术主题,将提供给你文档链接的起始点以及你的公司中有相似兴趣的其它人的联系信息。与Outlook 2000一起,Microsoft的数字面板将作为开发工具用来编译来自多个数据源的信息。

    灵活性增强

    由于一种衣服型号不能满足每个顾客的要求,所以服装店提供了不同尺寸、颜色和款式的衣服。消息与协作平台的供应商们也意识到他们需要提高产品灵活性以满足不同用户需求。Lotus将会通过增强开发环境提高用户自定义解决方案能力。Novell未来的GroupWise将会提供一系列的组件给用户,一组用户可能需要文档管理、POP和IMAP支持;而另一组用户需要病毒扫描、消息加密、XML接口和Web访问,不同需求的用户可以购买自己所需要的组件,同时,Novell可能会通过把服务器端的API开放给第三方开发商以在 GroupWise上提供更多的应用。微软的代号为"Platinum"的Exchange 2000将会于今年问世,通过使用Web Store这种新的数据存储机制,就为电子邮件、文档和应用软件进行知识存储和共享提供了管理和协作的单一平台。Web Store集成了如网页、大容量的文档存储、广泛的消息传递和协作服务、完善的应用程序主机和工作流服务等内容。Win32的开发者可以将Web Store作为Windows 2000 上的可安装文件系统进行操作。Exchange 2000的Web Store中每一项都可通过URL进行访问。IIS和ASP也都被紧密集成在Exchange 2000之中。

    Web 访问能力

    一个好的Web 访问策略对于协作环境是非常关键的。Novell GroupWise Web 访问代表了一种Web开发模型,它将会集中在通过使用Java applet 和JavaScript提供更多的功能方面,比如增强拼写检查以及工作组日程安排的繁忙检索等功能。 Microsoft 正在通过Outlook Web Access(OWA)2000增强Web 访问。Exchange 2000使用HTML 4.0、WebDAV和XML提供给浏览器用户类似于使用Outlook 2000胖客户端的功能。IE 5是支持这些标准的主流浏览器,所以OWA 2000与 IE5协作将会有更好的效果。Lotus 正在做用在移动设备上的离线浏览器用来访问基于Web 的Domino应用程序,当断开连接时,用户通过浏览器访问Web应用如同连接时一样,下次移动设备连接到网络时,设备与Domino服务器中的信息就可以实现同步。

    目录服务更重要

    优秀的目录服务将使得系统管理员能够创建一个单一的、统一的企业目录以管理所有的用户、小组、客户许可证、配置数据、网络登录、文件和网络共享等,给电子邮件和网络资源提供一个单点管理以降低拥有一个典型的消息传递和协作体系结构的综合成本。Lotus独特的目录服务自成体系,Exchange 2000与Windows 2000有更好的集成性,尤其是充分利用ADS(活动目录服务)的功能。Novell GroupWise也将会增强与其优势产品NDS 的集成,提高系统的管理性、安全性以及互操作性。

    消息与协作平台产品

    该系统是先进的单一架构的文档数据库和电子邮件系统,提供了工作流自动化以及标准的Web服务、应用和开发环境,是实现企业级信息集成和知识管理的理想平台。

    Domino/Notes的最大特点在于它是跨操作系统平台和多种网络协议的,这对于那些不想全部都限制在某一平台上的企业与政府机构,更具有重要的意义。

    Domino/Notes 有坚固、可伸缩的目录服务,R5增加了对LDAP v3标准的全面支持,同时单个目录中可以支持多大百万级别的目录项,不论用户使用的是Domino的目录结构还是基于Internet标准的目录,相互之间可以交换信息以及授权。

    Domino/Notes安全机制的优越之处在于集成性、自成系统的完备性和独立于操作系统的特性。首先系统本身内置了PKI,用户认证信息统一保存在Domino目录中。其次,所有的Domino/Notes应用都可以利用由这个PKI提供的权限控制、加密解密和数字签名功能。同时,它支持SSL、X.509和S/MIME等标准。

    Domino 可以在小的PC服务器到最大的大型机上运行,支持Windows NT、UNIX的众多版本等各种操作系统,并且不同平台上开发的应用之间移植非常容易。

    R5不仅支持Notes客户端,而且还支持其它种类的Web浏览器对邮件和日历服务的访问。用户可以直接通过他们的Web浏览器起草、编辑、接收和发送邮件等。这是通过使用集成在Domino的实时转换引擎,动态地直接以HTML形式提交邮件、日历和其它的Domino服务。

    Domino是围绕一个应用开发为中心进行产品设计的,可以帮助用户快速地创建工作流应用。企业可以利用Domino集成开发环境的优势,利用以文档为设计元素,以表单驱动的方法极大地缩短开发周期。Domino Enterprise Connection Services扩展了 Lotus 编程模型的功能,使 Web应用只要编写很少的代码就可以访问几乎任何后台数据、应用或处理环境。数据可以以多种格式存放(关系或非关系的),来自多个不同厂商的数据库,并且能以实时或异步的方式来访问。

    Microsoft Exchange Server 5.5

    Exchange Server是伴随着Internet的发展而发展的,它是以邮件系统为基础的。用户主要用它作为邮件服务器,对应的客户端程序是Microsoft Outlook。

    它是具有优化数据备份功能的消息系统,还采用了微软集群技术,提供了服务器检测系统,一旦出现问题就可以及时发现。

    Exchange Server 5.5企业版是一个具有无限数据库存储的消息与协作系统,内在的支持SMP的特性可以在多CPU的对称多处理服务器上,支持14000个用户同时利用这一台服务器收发、处理电子邮件。

    Exchange与Windows NT Server紧密集成,从而充分利用Windows NT的安全模式,还提供多种加密技术确保信息安全,提供数字签名或双重密钥加密机制。

    Exchange Server 5.5的多协议体系结构能够保证那些系统里已经有其它邮件系统的用户,在不需要添加组件的前提下,实现与原有邮件交换和合作环境并存,或将原有环境的数据顺利移植到新环境中。

    Exchange Server提供健壮、企业范围的目录系统,是用户转向Windows 2000的活动目录的阶梯。同时,包含一系列管理工具,主要有服务器监视系统、链接监视系统和消息跟踪系统等,能够对服务器进行远程监控、启动,并能跟踪信息传送情况。而且,Exchange 支持SNMP。

    Exchange Server的根本优势在于和Outlook、Office软件的集成。借助Outlook,用户能够轻松的把利用Word、Excel等创建的文件发送给协作伙伴。Outlook在个人客户端是一个优秀的消息处理和协作应用软件,它可以提供联系合作管理、日程表、工作进度表和任务、会议管理等功能。

    在协作能力方面,用户可以使用Exchange中的 Microsoft Exchange Scripting Agent来创建简单的工作流程图,它允许开发者使用运行于服务器上的VBScript或JavaScript来创建时间或事件驱动的协作应用程序。Exchange 内置了Microsoft Exchange Chat Service和Internet Locator Server,用来帮助用户进行在线会议和实时讨论。

    Exchange是一个可扩展的系统。开发者可用Exchange 或Outlook 表单、Visual Basic或C++和MAPI来编写基于该平台上的应用程序,用户可以应用ASP编写出用VBScript或JavaScript来访问Exchange 数据的Web 应用程序。

    Exchange 可以与BackOffice 家族其它服务器进行集成,包括与 Microsoft SQL Server、Microsoft Systems Management、IIS的集成,这将有助于用户建立整体解决方案。

    Novell Groupwise 5.5

    它将电子邮件扩展成一个完全的协同环境,将Internet/Intranet技术无缝地集成在一起。它提供全功能电子邮件功能,将电子邮件、Web地址、传真、语音邮件、文档、约会以及工作列表等等放在一起,然后提供一个像管理电子邮件一般简单的界面,就是"通用信箱",从而节省了用户的时间。

    利用GroupWise文档管理,用户可以有效管理公司中的所有信息(工作表、文档、图表、电子邮件、日历等),通过搜索文档文本和属性查找信息,分享文档以及限制访问,追踪多个文档版本,自动为旧文档存档,追踪文档历史(建立人、修改人、复制人、时间)和通信。

    无论用户在何时何地,通过GroupWise的WebAccess,都可以通过简单的鼠标移动和点击完成在Web上协同工作组或工作队伍的任务。使用GroupWise Remote,就可以通过任何标准的电话线访问GroupWise,即使没有电脑,也可以通过GroupWise PhoneAccess来获取信息。

    无论在何种平台上,NDS为GroupWise提供共同的目录结构和单点式管理。当网管员更改用户地址或改变用户权限时,不需要进行任何重复劳动。利用NDS,用户可以轻松的对GroupWise进行远程管理。

    GroupWise 使您可以共享各种平台环境,支持NetWare、Windows NT以及UNIX服务器,同时还支持各种流行的客户端以及Internet协议,包括:SMTP/MIME,LDAP,POP3和IMAP,它使用TCP/IP在工作站与服务器之间通信。

    GroupWise提供一个连接Internet上的其它GroupWise系统的动态链路,以便保留预约和日历搜索等特殊信息格式的所有属性——适用于使用GroupWise的公司进行企业间通讯和拥有不只一个营业点、依赖Internet进行通讯的企业。在安全性方面,GroupWise5.5支持在Internet上实现安全性的Entrust3.0 for S/MIME和PGP产品,包括数字签名、加密、鉴定和接受。

    GroupWise的可扩展性很强,可以根据任何企业及网络规模大小进行调整。GroupWise还具备开放的应用程序接口(API),这使得它可以容易地兼容用户定制的或第三方提供的解决方案。

    GroupWise还可以减少网络拥有成本,因为网络平台、Web服务器和消息/协作平台可以运行在同一个服务器上。不仅如此,GroupWise还减少了培训开销。电子邮件、Internet浏览、日历、计划、文档管理和工作流等工具都紧密地集成到了一个简单而统一的环境之中。